Écologie

Le lithium-ion est devenu l’or blanc des industries

Chloé L’Afféter
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ENQUÊTE 1/3 - Portables, ordinateurs, consoles de jeux, trottinettes, voitures… Tous ces objets contiennent une batterie à lithium-ion. L’omniprésence dans notre quotidien de cette matière en fait le nouvel eldorado des industries.

Batteries Lion
Des ouvriers transfèrent des batteries lithium-ion dans une usine de Taizhou, dans la province de Jiangsu, à l'est de la Chine.AP/SIPA

Dans un contexte où l’Union européenne prône la transition énergétique basée sur le tout électrique, l’enjeu du lithium-ion est de taille. En un peu plus de 10 ans, la consommation globale de lithium, l’un des deux ingrédients essentiels de cet « or blanc » - le second étant le cobalt - a fait un bond de 283%. Le lithium est partout : piles de montres, télécommandes, réveils, jouets, etc. Un succès qui s’explique par la durabilité de la pile au lithium, considérablement supérieure à celle d’une pile alcaline. En revanche, elle ne se recharge pas, à l’inverse d’une batterie au lithium-ion (Li-ion).

Pour Akira Yoshino, lauréat du prix Nobel 2019 de chimie et inventeur de la batterie au lithium, « les batteries au lithium-ion ne suffiront pas à elles seules à régler tous les problèmes environnementaux. Mais associées à d’autres innovations récentes, comme l’Intelligence Artificielle (IA) et l’Internet des objets (IdO), elles joueront un rôle central dans la construction d’une société durable ».


Une batterie Li-ion est constituée de deux électrodes (cathode et anode) et d’un électrolyte assurant l’échange ionique du système. Pendant la décharge de la batterie, les ions passent de l’anode à la cathode. Pendant la charge, c’est l’inverse.
Chloé L’Afféter/Factuel
Une batterie Li-ion est constituée de deux électrodes (cathode et anode) et d’un électrolyte assurant l’échange ionique du système. Pendant la décharge de la batterie, les ions passent de l’anode à la cathode. Pendant la charge, c’est l’inverse.


Une ruée mondiale vers le lithium

À ce jour, le lithium est obtenu uniquement dans des mines de roche ou par évaporation de saumure. L’ensemble des ressources mondiales est de 53,8 millions de tonnes, d'après une étude de 2021 de l’USGS (Institut d'études géologiques des États-Unis). Parmi les pays comptant les plus grandes réserves de lithium dans le monde, le Chili, l’Australie, la Chine et l’Argentine sont leaders sur le marché et tentent toujours de doper la production pour répondre aux demandes en constante progression des constructeurs de batteries. Le Chili a d’ailleurs décidé en avril dernier de nationaliser sa production....

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